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Sea shanties, chansons sur le travail en mer

Pour compléter la série sur les chansons parlant du travail, impossible d’échapper aux « sea shanties », ces chansons de marins du XIXe siècle remises au goût du jour en 2021 par les réseaux sociaux.

S’il y avait déjà des artistes qui s’étaient récemment réapproprié les sea shanties, comme The Longest Johns, c’est clairement sur TikTok que la tendance a explosé ce mois de janvier, notamment grâce au chanteur écossais Nathan Evans.

@nathanevanss

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♬ original sound – N A T H A N E V A N S S

Alors, de quoi parle-t-on ?

Les sea shanties sont des chansons traditionnelles, aux auteurs anonymes, qui accompagnaient les différentes tâches nécessaires pour manœuvrer et entretenir un bateau à voiles, comme monter les voiles en haut du mat (« chanson à hisser »), virer de bord, pomper pour évacuer l’eau ou encore ramer (« chansons à nager »). Elles représentent un témoignage populaire du travail des matelots, de leurs techniques et de leur organisation.

Ces chansons sont utilitaires avant d’être esthétiques. Elles rythment les activités communes qui nécessitent une synchronisation et elles donnent du cœur à l’ouvrage. Leurs mélodies sont simples et répétitives, avec des accents forts sur les temps.

Et ça se joue avec quels instruments ?

La polyphonie est l’une des caractéristiques des sea chanties. Traditionnellement, les sea shanties sont chantées a capella, car les marins ont les mains occupées, ou à la rigueur, accompagnées de percussions corporelles, comme taper du pied ou du poing. Dans certains cas, c’est le son de la tâche réalisée qui est intégré dans la musique en guise de percussions.

Dans les interprétations récentes, tout est possible et les TikTokeurs ne se sont pas privés d’ajouter du violon, de la flûte traversière ou encore de la harpe, ce qui renforce les sonorités celtiques du genre. Quelques artistes plus aventureux ont abandonné la folk et se sont lancés dans des arrangements électro. Et franchement, ça passe.

Les morceaux disponibles aujourd’hui sur TikTok sont principalement en anglais, mais il en existe dans de nombreuses langues européennes, dont le français et le breton. D’ailleurs, les sea shanties ont une caractéristique souvent présente dans les chants traditionnels bretons (pensez à Le loup, le renard et la belette) : ce sont des chansons à répondre. Dans ce type de musique, un meneur chante seul une partie (le couplet, par exemple) et le chœur lui répond en chantant le reste. Ce format se prête bien aux chansons de travail, puisque le meneur va donner le rythme qui sera utilisé pendant la tâche.

Est-ce que tout ça est bien woke ?

Passons rapidement sur le fait que les chansons de marins sont des chansons d’hommes, où les femmes sont décrites comme aussi exigeantes et traitresses que la mer. Par contre, il est important de mentionner que les sea shanties sont inspirés des Spirituals et des autres chants de travail apportés par les esclaves africains aux Amériques, qui accompagnent le travail agricole dans les champs de canne à sucre ou de coton. A ce sujet, je recommande l’article Work Songs and Sea Shanties.

Pourquoi les sea shanties reviennent en 2021 ?

Le succès des sea shanties pourrait être en partie expliqué par leur format. Ce sont des chansons courtes, collectives, faciles à harmoniser et qui se prêtent parfaitement au format « duet » de TikTok, qui permet d’ajouter sa voix à une vidéo existante.

Mais les thématiques ont aussi de quoi toucher les humains qui ont survécu au Covid. Alors que nous sommes presque tous contraints dans nos déplacements, cela fait du bien de rêver du grand large et d’aventures en mer. La chanson The Wellerman, qui est la plus reprise, évoque l’attente d’un bateau de ravitaillement de la companie Weller Bros, qui apportera du sucre, du thé et du rhum. Nous sommes tous dans l’attente d’une relève, d’un nouvel approvisionnement et d’un nouveau départ.

@jonnystewartbass

#duet with @the.bobbybass SHANTY TIME once again! Adding a lower middle harmony 🙂 @nathanevanss @_luke.the.voice_ @apsloan01 #shantytok #wellerman

♬ original sound – N A T H A N E V A N S S

Sources

L’article de Wikipedia en anglais est extrêmement complet.

TikTok is making sea shanties big again (article original en anglais sur Polygon et résumé en anglais sur Courrier international)

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